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Posts Tagged ‘Parenting’

The first time I encountered the term “tiger mom” was a couple of weeks ago when I still had a Facebook account. One of my “Facebook friends” posted on her wall saying that she seemed to be a tiger mom because she wasn’t happy getting a 90% on one of her postgraduate evaluations. “Tiger mom” I thought to myself… and quickly went to the pantheon (a.k.a. Google) to get an answer. I was in shock. The media had done an amazing job in covering Amy Chua’s book “Battle Hymn of the Tiger Mom”. ABC, Time and New York Post among others have rated Chua’s memoirs. I started reading the reviews and could only think how was it possible for a human being to be so cruel with her own daughters and have the guts to publish it. I simply wanted to exterminate this woman.

And then, the light. Something had to be wrong with all the reviews. Just as I said before, Chua published her experience raising her daughters. She was making public her life and the life of her family. In the worst-case scenario, if Chua were the complete monster the media was telling me she was, I would have the chance to know the other side and make sure to never enter those boundaries with my own children. Eagerly, I went to my number one bookstore and purchased my e-book copy of “Battle Hymn of the Tiger Mom”.

In the first chapter Chua tries to explain the differences between American and Chinese cultures. In few words, she says that the parenting model followed in America is completely different from the one followed in Asia. In America parents try to establish a dialogue with their kids. They encourage them to take their own decisions. They want to be nurturing and supportive and, above all, never ask more of the kid than what he says he can take. The Chinese, on the other hand, believe that parents are the ones who must decide for their children since they know better. There is really no dialogue between parents and kids and only in adulthood can a son or daughter make his or her own decision. Above all, and maybe here lies one of the biggest differences, Asians are constantly demanding more and more of their kids because they believe they are capable of perfection.

So far, so good.  It is in the subsequent chapters that the nightmare begins. The media are right when they write about the horror stories that Chua made her daughters go through. Practicing their instruments non-stop. Achieving only A’s and A+’s. Never having play dates. Going on family vacations and being forced to practice their instruments even afar. Criticizing most of what they do (and yes, here we can include the famous birthday cards Chua rejected from her daughters) and only on special occasions telling her daughters how great they are. Chua also describes some of the times when she would call names to her daughters in order to make them do what she thought was best for them.  Only with the above, we can easily considered this woman a monster if we don’t take the time to fully read her story.

Many may consider Chua an abusive parent. But, here’s the thing: most abusers exceed their power over their kids in order to control them in a selfish ambition to have complete power over the little ones. What Chua tries to do is control her daughters but not for her own satisfaction but for the benefit of her kids. We even see she has to make huge sacrifices in her personal life in order to attend her daughters and ask of them all she asks. She is a Yale law teacher and has to balance time between her career, her publications, her husband, her dogs, her house and her daughters. She doesn’t have any time for herself and she doesn’t complain about it. Chua simply accepts the choice she has made of raising her daughters the Chinese way even if that means not being understood in the society she lives in and renouncing to her own commodities.

Another point to consider which I didn’t have the chance to see on the on-line reviews and criticisms is Chua’s conclusions of her parenting style. Chua finally admits that the Chinese parenting model sometimes works to perfection. Sophia, her older daughter never questioned her authority and is thankful of what her mother did. Lulu, the youngest, is the opposite. She simply decides to rebel to her mother’s expectations. Although Chua gives a fight during many years, she finally decides to back off and let Lulu take her own path (in a very American way). The author recons that this wasn’t easy for her to do and that somehow she keeps on being a Chinese mother. But at the end she understands that every child is different and that she must learn how to treat them with their differences.

Finally, a little of my own. I could never be a Chinese mother. Being no expert, something in my guts (maybe we could call it my maternal instinct) tells me that kids need to play and value the experience of learning by being fascinated by it and not by force. I want my kids to be happy not only as kids but also as adults. I want them to learn the significance of important things in life and to live according to certain values. And all this, I want them to do it because they are convinced of it and not because it’s a law they must follow. Yet, there are some things I rescue of Chua’s parenting style and that makes me question the American way of raising our kids. For example, the importance of a son or daughter to respect his or her parents. The need for parents to sometimes take the decisions for their kids because, after all, a child is a child and he won’t always have the ability to make the right decisions. Above all, I agree with Chua that being a parent requires dedication, effort, love, persistence, patience and will. Giving up on a child is not an option. Maybe Chua wasn’t the perfect mother (how many of us are?) but she dedicated 100% of herself to raise her kids according to what she considered was the best path and her memoirs are here to demonstrate it. Maybe we shouldn’t condemn Chua, at least not before reading her book.

 

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Todo padre, o al menos todo padre medianamente aceptable, busca lo mejor para sus hijos. Algunos optan por seguir sus instintos, otros agarran consejos de familiares y amigos y los hay quienes buscan encontrar su propio centro. En ese último grupo me encuentro yo y es por eso que en el último tiempo me ha dado por comprar libros sobre enseñanza, educación y crianza. Uno de los últimos que he leído se titula “Between Parent and Child” de la Dra. Haim Ginott. No sé si estará en español, lo traté de googlear pero no lo encontré. De todas formas, decidí escribir unas palabras en torno al tema ya que me doy cuenta que, al menos en Chile, no somos muchos los que leemos y los que sí leemos carecemos de una infinidad de material que simplemente no llega a nuestro país (y cuando llega está a un precio desmesuradamente caro).

Como padre uno busca que sus hijos se desarrollen de la mejor forma posible. Esto implica que crezcan a nivel espiritual y físico. Que cada día sean más “humanos” y que miren la vida con optimismo. Los obstáculos y las dificultades siempre estarán presentes, el cómo llevamos esos terrores es lo que marca la diferencia. Más que evitarle un dolor a un hijo, lo que se busca es que éste sepa asimilarlo, afrontarlo y finalmente vivirlo. Para esto, la Dra. Ginott recalca la importancia que tiene para los padres entender y reconocer los sentimientos de los hijos. Cuando el niño siente ira, no se debe tratar de suprimir ese sentimiento. Al contrario, el padre debe lograr que el hijo se sienta comprendido. Por ejemplo, si el pequeño está enojado con su hermano porque éste le rompió un juguete, el padre no debe decirle algo de la índole “pero si eso no es para enojarse, tu hermano no lo hizo de malo”. Lo que el padre busca aquí es entablar comunicación con frases como: “me imagino que debes sentir mucha rabia con tu hermano porque ha roto algo tuyo”. Ahora bien, una cosa es reconocer que las emociones son válidas y la otra es que éstas dominen al ser humano. Por eso, la autora dice que si bien el niño debe ser libre de sentir, no así de actuar (aquí es donde entrar en juego la razón y la voluntad). Está bien que sienta rabia con su hermano, pero no por eso es válido que le pegue. Es en las acciones donde los padres deben saber poner los límites. Y es precisamente aquí donde tengo mis reparos con la Dra. Ginott. Si bien ella dice que estos límites se pueden entablar por medio del diálogo, creo que todos hemos visto que a veces un niño (o cualquier persona que no sepa controlar sus sentimientos) no escucha razón.  ¿Qué se debe hacer ahí? ¿Se sigue intentando hablar con el niño en un tono calmado o como padre se deben tomar cartas en el asunto y elevar el tono de voz? Lo dejo planteado, al menos para pensarlo.

Otro punto a destacar es el tema de la verdad. Los padres siempre les exigimos a nuestros hijos que no mientan. Sin embargo, muchas veces como adultos les mentimos a nuestros pequeños y nos refugiamos diciendo que los estamos protegiendo. En mi familia esa fue una táctica muy usada. A los niños rara vez se les decía las cosas. Sólo puedo decir que por experiencia personal, los niños igual captan lo que ocurre. Unos padres que están al borde de separarse no podrán jamás ocultárselo a sus hijos. La muerte de un ser querido no se puede tapar con sonrisas y evitando hablar del tema. Así, ocurre lo mismo con todo. Los niños perciben lo que ocurre a su alrededor y no hay máscara que sea suficientemente buena como para engatusarlos. En cuanto a qué aprendí como niña de todo eso: a mentir. Durante años fui una gran mentirosa. Al punto que, para los que conocen la vida del escritor Juan Rulfo, me autodenominaba “rulfiana”. Mi enfermedad llegó a que muchas veces no tenía necesidad de mentir pero seguía haciéndolo porque me había acostumbrado y lo encontraba más cómodo que hablar con la verdad. Claramente aprendí a la perfección lo que los adultos me enseñaron.

En el poco tiempo que llevo indagando sobre el tema de cómo relacionarse con los niños y la crianza y educación de éstos, me he dado cuenta que la cantidad de corrientes que hay dando vueltas es amplia. No todo está en un libro y puede que como padres nos sintamos más cercanos a una línea de pensamiento que a otra.  A veces incluso vamos mezclando lo que aprendemos de distintos autores con lo que la vida y nuestros propios hijos nos van enseñando. La Dra. Ginott es una psiquiatra que buscó el diálogo con los niños ya que para ella un niño se desarrolla en la medida en que es avalado y respetado por sus padres como persona. Si bien comparto con la autora en gran parte de sus argumentos, faltó información relacionadas a la obediencia y el respeto hacia los padres. Lamentablemente me he dado cuenta que palabras como “autoridad”, “respeto” y “obediencia” hoy gozan de mala reputación. No obstante, son cualidades morales que todo ser humano debe tener. Sin ir más lejos, un adulto le debe autoridad, respeto y obediencia a Dios. De la misma forma, un hijo (y aquí no hago distinción de edad aunque por sentido común todos sabemos que los matices cambian con los años), también le debe estas tres cosas a sus padres. Así como los padres debemos ser capaces de permitir que nuestros hijos vayan creciendo y que tomen decisiones acorde a su edad, también es necesario entender que entre más pequeño, más autoridad y obediencia debe tener un niño hacia sus padres ya que aún le falta desarrollar la razón y el uso de la voluntad. Sólo así alcanzará un adecuado desarrollo físico, intelectual, emocional y espiritual.

*Imagen obtenida de la página Web World Geography.

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